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2021-09-29 11:46

美国人不知道供应链到底是什么

A line of plastic bags with "sold out" printed on them

在这一点上,令人抓狂的不可预测的德尔塔变种已经改变了冠状病毒大流行的预期进程,以至于很难知道你到底在等什么,或者你是否应该继续等待。是像以前那样的常态还在到来,还是美国人将不得不谈判一个永久改变的现实?当新常态到来时,我们是会意识到它的存在,还是只有在事后才会明白?你需要多长时间才能买到新沙发并及时送货?

不知何故,第三个问题现在和前两个问题一样存在。美国的日常生活严重依赖于供应链的永续运转,其中食品、药品、家具和服装都在争夺许多相同的物流资源。在过去的一年半里,每个人都被迫学会,当工作变得一团糟时,当有限的包装供应跟不上需求时,当没有足够的码头工人、卡车司机或邮政工人时,当一艘集装箱货轮在世界上最繁忙的航线之一被横卡时,其影响会持续数周或数月,货架空空如也,价格也会以看似随机的方式上涨。突然之间,你买不到壶铃或罐装苏打水了。

这一切都应该好起来了。虽然不是完美的——即使是疫情的胜利结束也不能阻止气候变化或政治动荡对全球物流的影响——但情况有所好转。相反,随着达美航空在努力遏制病毒的国家强制实施新的限制措施,并加深了美国的不确定性和恐惧,制造商和发货人在过去一年半里一直在玩的供应链打地鼠游戏,只会变得更加复杂。一些图书出版商不得不推迟新书的发行,因为用于造纸的纸浆被网上购物对硬纸板的无休止的需求所吞噬。

今年,美国人的生活已经逐渐接近正常——他们回到了办公室,孩子们在上学,在餐馆吃饭,度假时也没有太多顾虑——这些恼人的问题可能会让他们感到困惑。他们不应该。美国人对这个庞大而深刻的人类器官习以为常,它带给我们生活中的几乎一切。这个国家在应对大流行时,总是把我们与世界其他地方和它所承受的挑战隔离开来,但难以预料的货架空空化、价格上涨和漫长的等待,只是进一步证明这种信念一直是多么愚蠢。

当我打电话给咨询公司AlixPartners的董事总经理、供应链管理专家丹·赫斯基(Dan Hearsch)时,我对他说,这个行业的现状有点不稳定。他笑了。“‘有点摇晃’是一种说法,”他说。“‘一切都坏了’是另一种说法。”赫希告诉我,有个朋友的公司从中国进口消费品——沃尔玛或塔吉特通常都有大量这种商品。据这位朋友说,在疫情爆发之前,将一个集装箱的这种商品运往美国将花费该公司2,000至5,000美元。但最近,这个数字更接近3万美元,至少对于在可预见的时间内发布的任何东西来说。如果你愿意处理几个月后你的物品到达的可能性,或者当飞船上的空间最终开放时,你可以把它降到2万美元,而这些空间还没有被愿意支付更多费用的公司考虑进去。

如此严重的价格上涨是不应该发生的。富裕的西方国家将大部分制造业转移到亚洲和拉丁美洲,正是因为集装箱运输使得货物在两个半球之间的运输变得如此便宜。当这种计算结果变得不盈利时,要么公司停止发货,等待更优惠的价格,要么他们开始向你收取更高的运费。这两种选择都进一步限制了供应,提高了可用资源的价格。“你看看汽车的价格,看看食品的价格——几乎所有东西的价格都比一年前、两年前大幅上涨,”赫斯基告诉我。“这些差异真的非常令人震惊。”美国劳工统计局(Bureau of Labor Statistics)估计,截至7月,消费者价格较疫情前上涨了近5%,其中一些商品的涨幅要大得多。

目前,海外航运速度缓慢且成本高昂,原因有很多非常复杂的原因,其中一个重要而相对简单的原因是:试图满足美国等富裕市场巨大需求的国家也在努力防止大规模伤亡事件。感染预防措施最近关闭了中国的大量航运港口。美国进口的商品中,中国的份额最大。在越南和马来西亚,那里的工人生产的产品多样,三分之一的鞋子进口到美国和汽车制造业的关键芯片组件,控制更多的传染性三角洲变异意味着大幅减少产能,减少人力在繁忙的集装箱港口。(越南只对其人口的个位数百分比进行了全面的疫苗接种,而马来西亚虽然疫苗接种率很好,但正开始从其三角洲地区的大规模疫苗激增中恢复过来。)赫希说,海运最快捷的替代方式——将货物装在已经在亚洲和美国之间飞行的商业客机的肚子里——几乎完全消失,加剧了这些问题。疫情期间,商业客机的飞行次数大大减少。

在国内,情况也没有好转多少。离岸外包系统地削弱了美国在国内生产大部分产品的能力,甚至在美国生产的产品也可能至少使用一些需要进口的原材料或零部件,或者由于其他原因供应不足。例如,据美国医院系统药剂师协会(American Society of Hospital-Systems Pharmacists)制药实践和质量高级主管迈克尔·加尼奥(Michael Ganio)说,制药生产有时会受到阻碍,因为许多有效成分是从中国进口的,或者有些药物只在海外生产。该机构维护着美国药品短缺的数据库。希望扩大生产或储存更多库存能力的公司也面临着自身的短缺,也就是说,Hearsch说,用于建造仓库和工厂的钢材和钣金供应不足,部分原因是制造商必须在紧张的劳动力市场上竞争工人,往往不能满负荷运转工厂。

如果你足够努力地观察困扰供应链其他部分的问题,你最终会发现,那些真正从事制造和运输工作的人跟不上了。集装箱船在近海等待,有时长达数月,因为港口没有足够的能力——码头工人、仓库工作人员、海关检查人员、维修人员——来更快地卸货。甚至在大流行之前,运送这些货物的卡车司机就很有需求,而现在根本没有足够的卡车司机来完成所有可用的工作。这个问题非常严重,以至于一些美国人力资源机构已经开始从国外招募卡车司机,一些专家担心,拜登政府最近宣布的针对大雇主的疫苗规定可能会进一步限制劳动力资源,至少在一段时间内是这样。报道航运业的网站FreightWaves称,许多行业组织和货运公司认为,接种疫苗的卡车司机数量很低。小型卡车运输公司预计,有相当多的司机希望从大型运输公司跳槽,而这些大型运输公司很可能会在指令生效后受到约束。即使在最好的情况下,这样的剧变也会让货运量在几个月内陷入混乱。

在国内其他的供应链工作中,缺乏现成且愿意工作的工人的原因相当明显。食品包装和加工不成比例地依赖于已经在美国的贫穷外来务工人员或移民,这些社区在疫情最严重的一些后果中首当其冲。例如,工业肉类加工业现在很难招人,这可能会影响你在杂货店买到的东西。在大流行之前,这类工作是残酷和危险的,当冠状病毒来临时,中西部和东南部的一些肉类加工厂爆发了如此激烈的疫情,以至于他们自己短暂地推动了全州感染数据的飙升。成千上万的人被感染,数百名工人死亡——这个数字不包括那些被感染或死亡的人,因为他们与在这类设施工作的人生活在一起。在爱荷华州的一家猪肉工厂,泰森食品(Tyson Foods)解雇了七名管理人员,他们被控参与赌博,赌有多少员工会感染COVID-19。如果肉类加工业突然意识到,与疫情前相比,可以操作其工厂的人越来越少,可能是因为他们中的许多人已经死于COVID-19或永久残疾,而那些可能取代他们的人不想遭遇同样的命运。

如果你因为在杂货店没有选择而感到沮丧,或者在网站顶部看到航运延误的小警告,被告知“供应链”出了问题,很容易把这些问题想象成空空如也的仓库、闲置的工厂、积压的集装箱船或耗尽的半卡车车队——这些问题涉及到与人类生活规模不相称的工业机械,从根本上与你的生活方式脱节。这就是为什么这些破坏的结果会显得如此随机。但这种对问题的理解对面向消费者的公司来说也有点太方便了。这些公司通常会竭尽全力,确保普通公众不会对这些问题的意义或发生的原因思考太多。他们希望购物是一种乐趣,是一种解脱,是一种能解决问题的东西,而不是问题本身。

无论在国内还是国外,劳动都是机器中的幽灵。供应链其实就是人,操作缝纫机、装载托盘、采摘番茄或开卡车。有时,是在外国工厂工作的人,在他们工作的地方吃饭和睡觉,所以公司可以在三角洲疫情期间继续生产运动鞋。大流行将供应链捆绑在一起,因为它对在供应链中辛勤工作的人们的生命构成了生死攸关的威胁。美国人现在可以安全地去度假,但这并不意味着地球另一端的人可以安全地为他们制作新泳衣。消费者所追求的正常状态是由所有这些隐性工作创造出来的,而这种正常状态总是受到危险工作条件的威胁。在每个人都得到保护之前,谁也不能指望事情能顺利进行。