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2021-10-02 12:07

杰夫·贝佐斯正在被打倒在地

A photograph of Jeff Bezos, wearing a cowboy hat and a flight suit, taken after his successful trip to the edge of space

杰夫·贝佐斯(Jeff Bezos)在前往太空的那天晚上为他的员工举办了一场派对。在距离发射地点不远的西德克萨斯州小镇范霍恩,酒店的餐厅里正在砰砰作响。在蛋糕里面,有人切开了一个大香草蛋糕上的“蓝源蓝”糖霜。外面,一个现场乐队挤在一个帐篷下面,帐篷里闪着café的灯光。大家都有点兴奋,也松了一口气。他们刚刚把他们的老板从沙漠中心发射到太空。那天早上,当贝佐斯和其他乘客准备登机时,一个匿名的声音在活动的直播中说,“我们今天不会搞砸的。”谢天谢地,他们终于实现了这个誓言,现在终于可以吐气了。

贝佐斯在城外的一个私人派对上庆祝。这位亚马逊创始人在这次旅行前几周辞去了首席执行官的职务,专注于他的太空业务。现在,除了实现他长期以来的太空梦想,他还向世界(以及潜在的付费客户)发出了信号,蓝色起源也可以接受他们。从那以后,他把在公司的时间增加了一倍,从每周一个下午增加到两个下午。Blue Origin宣布,它的下一个付费客户,两位科技高管,将于下个月乘坐飞机。威廉·夏特纳——是的,柯克船长本人——据说可能会加入他们。

贝佐斯夏季飞行的浮华,名人传言,“一些个人消息:我要去太空了!”“未来乘客的推文——所有这些都可能表明蓝色起源正经历着飞速增长。但该公司可能正处于自20年前成立以来最混乱的时刻。无论贝佐斯在大气层之外感受到了多么清晰的感觉,在那些为数不多的失重的光荣时刻,回到地面后,他陷入了地球上的泥泞之中。

麻烦的最早迹象出现在贝佐斯宣布旅行的几个月前,这是蓝色起源首次尝试载人飞行,而不是载货。(“如果它对我来说不安全,”他后来说,“对任何人来说也不安全。”)NASA正在寻找月球着陆器,贝佐斯向蓝色起源公司(Blue Origin)推荐了这份工作。贝佐斯向公众展示了他的着陆器概念,这个着陆器名为“蓝月亮”(Blue Moon),他似乎相信,有一天它会把美国人送上月球表面,这是上世纪70年代以来的第一次。但去年4月,美国国家航空航天局(NASA)拒绝了蓝色起源的申请,而是选择了它的竞争对手SpaceX,以及埃隆·马斯克(Elon Musk)目前在他自己所在的得克萨斯州开发的航天器技术。

“蓝色起源”公司很快就以正式投诉的形式对NASA的决定提出了质疑。然后,在7月,就在他飞行后的几天,贝佐斯以可能是最贝佐斯的方式,向前迈进了一步。在一封直接写给局长的信中,他向NASA提供了他的月球着陆器的20亿美元折扣。这一举动令NASA内部的一些人感到惊讶,NASA是一个习惯于处理死板预算的联邦机构。但对世界上最富有的人之一来说,几十亿又算得了什么呢?

NASA没有接受贝佐斯的提议,几周内,蓝色起源升级了斗争,直接起诉了NASA,称导致NASA选择SpaceX的过程不公平。但据The Verge杂志本周报道,NASA律师准备的文件显示,该机构似乎不准备让步。他们争论的要点是:蓝色起源最初的报价几乎是SpaceX报价的两倍,大概是因为蓝色起源的领导层似乎认为,NASA可能会像过去那样协商价格。但是蓝色起源的赌博没有成功,现在太晚了。

除了这次失败之外,该公司在开发引擎方面仍落后于原定计划数年,而此前该公司曾向其他火箭制造商承诺过要开发引擎。据Ars Technica报道,该公司过于匆忙,可能会在没有完成“全面合格测试”的情况下就将硬件交付出去。太空公司——以及NASA这样的太空机构——通常不会在他们通常雄心勃勃的最后期限前完成任务,但这看起来也不太好。

其他问题也出现在离家更近的地方。昨天,网上出现了一篇关于蓝色起源“有毒”的工作场所文化的文章。这篇文章的作者是21名现任和前任员工,他们来自公司的多个部门——新谢泼德项目、引擎项目、测试和飞行操作团队,以及其他部门。它描述了针对该公司女性员工的性别歧视和性骚扰,以及一种令人不安的太空飞行安全方法,这种方法忽视了最了解系统的员工的意见。这篇文章写道:“与其他亿万富翁竞争——‘为杰夫取得进步’——似乎比安全问题更重要,因为安全问题会拖慢进度。”这篇文章除了一位作者外,其他作者都是匿名的。

据美国全国广播公司财经频道(CNBC)报道,作为回应,蓝色起源首席执行官鲍勃·史密斯(Bob Smith)昨日给员工发了一封电子邮件,称公司“绝不容忍任何形式的歧视或骚扰”。蓝色起源的公关主管琳达·米尔斯(Linda Mills)在给《大西洋月刊》(the Atlantic)的一份声明中表示,“安全是我们的首要任务,我们有多种方式让员工提出安全担忧。”

本周,我与这封信的一些作者进行了交谈,其中包括蓝色起源公司前员工沟通主管亚历山德拉·艾布拉姆斯(Alexandra Abrams),这是唯一一位愿意接受采访的人。去年离开公司的艾布拉姆斯担任年度市政厅司仪,她告诉我,史密斯指示她要让员工在活动期间更难向他提问。艾布拉姆斯说:“由于公司内部的组织动态,我非常担心任何踏上新谢泼德汽车的人。”“我不知道你是如何获得知情同意的,因为你实际上不知道这家公司是如何运作的,以及它是如何制造火箭的。(据美国全国广播公司财经频道(CNBC)报道,史密斯在致员工的信中写道,他“鼓励Blue团队的任何成员在任何时候,如果对任何话题有任何担忧,都可以直接与我沟通。”)

尽管在世界上最富有的人,有些团队在蓝色起源缺乏投资他们觉得他们需要移动速度贝佐斯预计,据一位前高级雇员工作在公司的发动机项目,他要求匿名,因为他们担心职业报复从蓝色的起源。“我总是听到你在新闻上听到的话,‘哦,杰夫给了布鲁无限的资金,’‘布鲁有这么多钱,’”这个人告诉我。“但他们没有工具,没有资源来完成这项工作。”这位前雇员和其他一些人告诉我,高层领导推动了一种文化,不鼓励工程师公开谈论安全问题。“他们不想听这些,”这位前员工说。他每周都会参加技术会议,高层领导和工程师会在会上向贝佐斯汇报最新情况。米尔斯在给《大西洋月刊》的声明中说:“我们坚持我们的安全记录,相信新谢泼德是有史以来设计或制造的最安全的太空飞行器。”

多年来,贝佐斯一直面临着关于亚马逊工作场所操作和安全的抱怨,但在航天领域,良好的办公室文化可能意味着辉煌的成功和致命的灾难。1986年1月,当工程师们警告说,这个季节异常的低温可能会给航天飞机带来灾难,并敦促NASA领导人推迟挑战者号的发射时,官员们嘲笑说,他们对推迟发射的可能性感到恼火。“你永远不会有足够的钱,你永远不会有足够的时间,而且会有比你想象中更多的技术挑战,”美国宇航局首席工程师拉尔夫·罗伊(Ralph Roe)去年告诉我。他曾在挑战者号和哥伦比亚号灾难期间在该机构工作。“重要的是你如何应对这些压力。现在回想起来,我们并没有很好地应对这些压力。”

多年来,贝佐斯对蓝色起源公司的座右铭“Gradatim ferociter”(拉丁语,意思是“一步步地,凶猛地”)大加利用。员工们学到的咒语是“慢即顺利,顺利即快速”,即深思熟虑的进展会把你带到终点线。但贝佐斯似乎不再相信自己的理论。Blue Origin可能比SpaceX领先几个月,为付费客户提供飞行服务,但该公司已经落后了。新谢泼德只是贝佐斯想要建立的太空帝国的一部分。还有“新格伦”(New Glenn),这是一枚旨在进入轨道的火箭,SpaceX在五年前攻克了这一壮举。还有月球着陆器,随着诉讼的进行,它仍处于悬而未决的状态。还有“新阿姆斯特朗”,贝佐斯在飞行当天的新闻发布会上提到了这个名字。我周围的其他记者都扬起了眉毛;贝佐斯喜欢用美国太空先驱的名字来给他的火箭命名,他在几年前就暗示过这个神秘的项目,但之后就再也没有回顾过。那天晚上在镇上的派对上,我问了一些员工关于新阿姆斯特朗的情况。在最近的会议上是否提出了这个概念,这是贝佐斯的重大启示?

不知道,他们告诉我。这是他们第一次真正听说它。在向工程师咨询如何实现宏伟目标之前,先确定目标的名称——这是太空亿万富翁的典型做法。到目前为止,这是为SpaceX公司设计的。蓝色起源将不得不弄清楚这对他们意味着什么,继续“为杰夫取得进展”下一个梦想。

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